El lawn tennis, inventado por el español Juan Bautista Augurio Perera y el británico Henri Gem, y patentado en 1874 por el Mayor Wingfield, llegó a Oceanía de la mano de los colonizadores británicos. A día de hoy, no existe constancia certificada de quién fue la primera persona, o el primer club en abrazar el nuevo deporte en las antípodas.

En los archivos existentes en el Museo de Wimbledon de la firma londinense French and Co, que tenía la exclusiva de la venta de cajas con el juego del lawn tennis, no hay referencia de compras por parte de entidad o ciudadano australiano a finales del siglo XIX. Los militares británicos, que adoptaron este juego al ser éste practicado por el Príncipe de Gales y la aristocracia, fueron, sin duda, quienes importaron el lawn tennis, al igual que otros muchos de deportes, en especial el cricket.




















No existe constancia certificada de quién fue la primera persona en abrazar el nuevo deporte en las antípodas





Antes de la llegada de los colonos británicos, los aborígenes australianos practicaban un gran número de deportes, muchos de ellos con pelotas hechas con piel de canguro o zarigüeya. Existían competiciones de lanzamiento de piedras con honda, de lanzamiento de boomerang y lanza, juegos de cuerdas, luchas, una especie de baloncesto que practicaban los Kabi Kabi en Queensland, el Kokan, parecido al hockey con sticks de bambú que se disputaba en Papúa Guinea, o el Marn Grook, precursor del fútbol australiano que se jugaba en las fiestas tribales. En ninguno de los juegos aborígenes se utilizaba algo similar a una raqueta.







Tampoco, los maoríes neozelandeses, que practicaban, especialmente en los solsticios, distintos juegos de lucha, de puntería con arco y lanza, de cuerda, persecuciones atléticas, natación y carreras de canoas, utilizaban raquetas.

Los militares británicos ya habían importado el Real Tennis a clubs de cricket de Melbourne, Perth, Hobart, Sydney y Ballarat. Y al igual que sucediera en Gran Bretaña y Estados Unidos, fueron los clubs de cricket los impulsores del lawn tennis. Existen referencias bibliográficas de partidos de lawn tennis en Sydney (1874), Hobart (1875), Brisbane (1876), Melbourne (1877) y Adelaida (1878).


Torneo intercolonial de Sydney, una historia del Open de Australia
Torneo intercolonial de Sydney, una historia del Open de Australia

















El long-tennis u open-tennis, juego practicado al aire libre en el que se instalaba una red en un prado, y documentado por el británico Donald Walker en 1837 en su libro ‘Games and Sports’, fue posiblemente un entretenimiento en los veranos de Melbourne. Con reglas similares de puntuación a las del tenis actual, la novedad del long-tennis consistía en que se jugaba por equipos de 12 tenistas, con un máximo de seis contra seis en la pista.

El cricket además había causado furor en la cultura aborigen. En 1868, un equipo de aborígenes se convirtió en el primer grupo de deportistas australianos en viajar a Europa, para una gira ante la selección británica. Con el ‘Origen de las Especies’ publicado apenas una década antes por Charles Darwin, fueron calificados por la prensa británica casi como bestias salvajes, más propios de un circo. Congregaron a 20.000 espectadores en su primer partido.

En julio de 1879, el Melbourne Cricket Club (MCC), sociedad de la aristocracia victoriana, anunció la organización, en su pista de asfalto, de los primeros Campeonatos de Victoria. La prueba, que contó con 16 inscritos, se disputó en 1880. La victoria fue para A.F. Robinson, que se impuso por dos sets a uno a H.M. Strachan.




















Moore Park en Sydney en 1885
Moore Park en Sydney en 1885

El éxito fue tal, que el Melbourne Cricket Club decidió poner en marcha ese mismo años la primera competición intercolonial abierta al resto de estados. F.J. Highett, el primer campeón intercolonial recibió un premio de 10 libras y 10 shillings por su victoria, mientras que el finalista, R.P. Arnold, un broche de plata en forma de raqueta.

Los clubs de cricket de Sydney, Hobart, Brisbane y Adelaida se unieron al MCC en la organización de torneos intercoloniales. Las mujeres se incorporaron a la competición en 1884, precisamente en el club de Victoria.

Fue Nueva Zelanda, donde el lawn tennis llegó en 1870, quién decidió gestionar la práctica del nuevo deporte a través de una federación. En diciembre de 1886, se fundó en Hastings la New Zealand Lawn Tennis Association, entidad que se afilió a la Federación Internacional. Los primeros campeonatos nacionales se disputaron en Farndon, cerca del Cabo de los Secuestradores de la había de Hawke.




















Juegos intercoloniales de Melbourne en 1887
Juegos intercoloniales de Melbourne en 1887

En 1904 la popularidad del juego en Oceanía, con numerosos torneos tanto en Australia, como en Nueva Zelanda, se tomó una decisión clave para el desarrollo del tenis. La New Zealand Lawn Tennis Association y los seis estados que organizaban torneos intercoloniales en Australia, se reunieron en Sydney . Se fusionaron con el nombre de Lawn Tennis Association of Australasia. La fusión tuvo mucho que ver con la idea de participar en la Copa Davis, y hacerlo con jugadores de ambos países. Lo celebraron con la organización, en 1905, de los Australasia Mens Championships. Había nacido el actual Open de Australia.




















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